7 марта 1803 года

В Петербурге умерла Прасковья Жемчугова — крепостная актриса, которая смогла управлять театром и покорила графа.

Родилась в июле 1768 в Ярославской губернии, в семье крепостного кузнеца.

В 7 лет попала в подмосковную усадьбу графа Петра Шереметева, где из крестьян делали актёров. Обучалась светским манерам, пению и драматическому искусству. Превосходно играла на клавесине и арфе, говорила на итальянском и французском языках.

Жила в общем доме на 300 актёров, обитателей которого хорошо кормили, одевали в дорогие платья и шубы. При этом «за провинности и дерзости» можно было получить наказание: мужчин секли розгами, женщин сажали в карцер на хлеб и воду, «звёзд» лишали чая и сахара.

Здесь же сменила фамилию: с Ковалёвой на Жемчугову. Это произошло по настоянию владельца театра, который хотел, чтобы фамилии актрис были созвучны названиям драгоценных камней.

Впервые вышла на сцену в 11 лет. В 19 выступила перед императрицей Екатериной II, которая была поражена великолепной игрой и наградила Жемчугову алмазным перстнем.

Обладала мощным голосом с широким диапазоном и мягкими полутонами. За 18 лет театральной карьеры исполнила около 50 оперных партий. Играя зарубежные пьесы, сама переправляла текст под московский говор, создавала собственные музыкальные варианты речитативов и арий.

Стала фавориткой Николая Шереметева, который был сыном владельца театра. Когда он принял наследство от умершего отца и увлёкся алкоголем, взяла управление труппой на себя.

В 1798 получила вольную, а через три года вышла за Шереметева замуж. Из-за переезда в сырой климат Петербурга потеряла голос и заработала туберкулёз.

Окончательный удар по здоровью нанесли беременность и роды: в феврале 1803 Жемчугова родила сына и умерла через 20 дней, так и не оправившись.

В память о жене граф достроил в Москве начатый ею Странноприимный дом, где оказывали «помощь бедным и убогим, не спрашивая роду и племени». Сегодня в нём размещается Институт скорой помощи им. Склифосовского.